Histoire de l'Abbaye

L’abbaye de l’Epau est une propriété appartenant au Conseil général de la Sarthe et le Centre culturel de la Sarthe y organise chaque année le Festival et la Saison musicale de l’Epau.

L’Abbaye de l’Epau, classée monument historique, constitue l’un des plus beaux exemples de l’architecture cistercienne en France.
 
En 1229, Bérengère de Navarre, veuve de Richard Cœur de Lion, décide de fonder l’abbaye où elle sera enterrée un an plus tard.
 
A la Révolution, l’abbaye, presque désertée par les moines depuis le XVIII siècle, est vendue comme bien national à un industriel. Elle traverse difficilement le XIX siècle et la première moitié du XX siècle voit se succéder de multiples activités au sein des bâtiments mal entretenus.
 
En 1958, le Département de la Sarthe s’en porte acquéreur et décide alors de sa restauration qui dure depuis près de 50 ans. Le parti pris est de restituer l’abbaye dans son aspect originel du XIIIe siècle. C’est dans le même temps que le Conseil général de la Sarthe lui donne une vocation culturelle.
 
Depuis 1982, le Festival de l’Epau et la Saison musicale de l’Epau investissent l’abbaye pour y faire résonner la musique classique.

Bérengère de Navarre, fille du roi de Navarre, est née en 1170 dans les Pyrénées. En 1191, elle épouse Richard Cœur de Lion et devient par cette alliance reine d’Angleterre mais aussi reine de Chypre, duchesse de Normandie et comtesse de l’Anjou et du Maine.
En 1199, Richard, alors parti guerroyer en Haute-Vienne, reçoit une flèche dans l’oeil et meurt.
 
Le frère de Richard, Jean sans terre, refuse de donner à la Reine Bérengère les terres qui lui sont dues. Par concours de circonstance et d’alliance, elle reçoit finalement la terre de l’Espal et en prend possession en 1204.
 
Elle souhaite construire une abbaye afin d’y accueillir son corps à sa mort. En 1229, elle lance la construction de l’Abbaye de la Piété-Dieu, connue sous le nom d’Abbaye de l’Epau et meurt un an après.
 
Elle souhaite que le monastère de l’Epau accueille l’ordre des cisterciens, ces moines que son père avait protégé avant elle. L’architecture associée à cet ordre monacal n’a qu’un maître mot : la sobriété des lieux. Ce monastère, issu de sa volonté, est officiellement fondé le 7 février 1229 et voit arriver les premiers moines, à l’Espal, début 1230, avec à leur  tête l’abbé Jean.
 
La construction va s'étendre de 1230 à 1365. En 1234, l'évêque du Mans Geoffroy de Laval effectue la dédicace du bâtiment monastique en le mettant sous le patronage à la fois de Notre-Dame et de Saint Jean-Baptiste. Les bâtiments principaux ne sont terminés qu'en 1280. L’abbaye est alors presque achevée.

En mars 1365, en pleine guerre de Cent Ans, les Manceaux qui ont peur que l’abbaye ne serve de base arrière aux anglais la brûlent. L’abbatiale va être largement détruite.
Pourtant, dès 1366, on décide de reconstruire les parties endommagées, mais les donations manquant, cela durera plus de 40 ans. Le principal artisan est Guillaume de Bonneville.
 
Malgré des travaux d’agrandissement faits aux XVI et XVIII siècles (aile droite et logis de l’abbé), à la veille de la Révolution, il n’y a plus beaucoup de moines qui vivent et prient à l’Epau. L’abbaye est vendue comme bien national à la révolution et transformée en ferme. Elle sombre pour un siècle dans l’endormissement.
 
Aux XIX et XX siècles, certaines voix s’élèvent pour rappeler la qualité architecturale du lieu. Ainsi, après la guerre, l'ensemble des élus du Conseil Général votent à l'unanimité le rachat et la restauration de l’abbaye. L'édifice est acquis en 1958 pour 11 millions d’anciens francs. Il a fait l'objet d'une longue restauration dans un strict respect du style architectural du XIIIe siècle.     
 
En 1961, le bâtiment est classé monument historique. C'est alors que l'abbaye devient également un lieu d'accueil et de visites. La rénovation de cette dernière est achevée en 1990.
 
Entre 1965 et 1990, l'abbaye est dédiée aux manifestations culturelles, et particulièrement aux concerts de musique classique, notamment ceux du Festival de l’Epau en mai et ceux de la Saison musicale de l’Epau le reste de l’année, les conférences ou les expositions. C’est également dans cette abbaye que siège l'assemblée départementale (aile XVIII).



 
 

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